徐家汇,大科学家、明末礼部尚书兼文渊阁大学士徐光启在此建农庄别业,从事农业实验和著书立说。1641年逝世后即安葬于此,其后裔在此结庐守墓,繁衍生息,初名“徐家厍”,后渐成村落。加之法华泾、肇家浜和蒲汇塘在此汇聚而得名。
  近代以前,徐家汇为沪西荒僻之地。1842年,法国天主教耶稣会借鸦片战争之机重来沪传教,不久通过中法签订的《黄埔条约》取得保教权,1847年,江南教区选择水上交通便捷具有天主教传统的徐家汇建造耶稣会会院。晚清起,徐家汇陆续兴建一系列的科学、文化、教育、宗教和慈善机构。一批专事以文传道、以学证道的耶稣会士在徐家汇传播西方宗教文化的同时,也向西方介绍中国文化,至二十世纪初,徐家汇成了西方文化输入的窗口、近代中国最具规模与影响的天主教文化重镇。